Módulo 1.1. Introducción a las bases de la Nutrición

6.2. La asimilación

 

Es el proceso por el que los nutrientes, una vez digeridos, son absorbidos a lo largo del tubo digestivo pasando del medio externo (luz intestinal) al medio interno (sangre y linfa) atravesando la barrera que los separa, constituida por la membrana fosfolipídica  de los enterocitos. La mayor parte de los procesos absortivos tienen lugar en el intestino delgado, concretamente en el duodeno pero fundamentalmente en el yeyuno.

Las membranas enterocíticas (luminal, lateral y basal) separan la luz intestinal del medio intracelular y a su vez éste del medio interno extracelular que aparece surcado por capilares sanguíneos y vasos linfáticos.  La membrana luminal delimita la luz intestinal y el citoplasma del enterocito formando una vasta superficie absorbente proyectada hacia la luz en forma pliegues (microvellosidades), esta área es también conocida como borde de cepillo. La membrana basal separa el citoplasma enterocítico del medio interno extracelular, que interacciona con la circulación sanguínea y linfática. Las membranas laterales flanquean los resquicios extracelulares, formados entre los sucesivos enterocitos, constituyendo microscópicos canales de comunicación entre el medio intestinal y el medio interno extracelular. (Véase la figura 1.26).

Asimismo, la barrera enterocítica presenta microporos formados por proteínas de membrana que conectan el citoplasma de los enterocitos con el medio intestinal. Algunas de estas proteínas son las denominadas acuoporinas que habilitan específicamente el paso del agua. No obstante, el borde de cepillo constituye una barrera lipídica en principio infranqueable para los nutrientes hidrosolubles (monosacáridos, aminoácidos, oligopéptidos, vitaminas hidrosolubles y minerales), cuya asimilación requerirá mecanismos de transporte activo dependientes de energía. En general, cuanto menor sea la molécula y, lo que es más importante, cuanto menor sea el número de enlaces de hidrógeno que establezca con el agua, más rápidamente difundirá a través de la membrana.

A continuación se describen resumidamente los procesos de asimilación de los principales nutrientes.

* Nota: para entender la naturaleza del medio acuoso y de los enlaces por puentes de hidrógeno, así como el proceso de asimilación del agua, véase el capítulo 2 dedicado monográficamente al agua.

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